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[스포터 프리뷰] ‘EPL 판도 뒤흔들’ 다크호스의 만남, 레스터vs울버햄튼

[인터풋볼] EPL 판도를 뒤흔들 다크호스의 만남이다. 이번 여름 이적 시장에서 선수 보강을 위해 무려 ‘1400억 원’을 사용한 레스터 시티와 울버햄튼이 개막전부터 맞붙는다.

레스터 시티와 울버햄튼은 11일 오후 10시(한국시간) 영국 레스터에 위치한 킹파워스타디움에서 2019-20시즌 잉글리시 프리미어리그(EPL) 개막전에서 맞대결을 펼친다.

지난 시즌 두 팀의 목표는 ‘유로파 티켓’이 걸린 7위를 사수하는 것이었다. 그러나 레스터 시티는 지난 시즌 15승 7무 16패 ‘9위’라는 성적으로 시즌을 마감했다. 레스터는 제이미 바디, 제임스 메디슨의 공격진 조합이 눈에 띄었다. ‘팀의 주포’ 바디는 34경기에서 18골을 넣으며 시즌 득점 순위 5위를 기록했으며 메디슨은 36경기 7도움을 기록하며 공격의 활로를 불어 넣었다. 시즌 도중인 2월에 브랜든 로저스 감독으로 사령탑을 바꾸면서 막바지에 하위권 팀에 4연승과 아스널을 홈에서 잡는 등 뒷심을 보였지만 초반에 부진을 극복하지는 못한 아쉬운 시즌이었다.

반면, ‘승격팀’ 울버햄튼은 최고의 시즌을 보냈고, 돌풍을 넘어 태풍의 팀이로 평가받았다. 울버햄튼은 지난 시즌 16승 9무 13패 ‘7위’라는 성적으로 시즌을 마감했다. 승격팀의 놀라운 성적에는 ‘포르투갈 커넥션’이 있었다. 디오고 조타, 후벤 네베스, 주앙 무티뉴, 후이 파트리시우 등 포르투갈 선수들이 울버햄튼의 핵심으로 활약했다. 여기에 무티뉴와 라울 히메레즈는 각각 8, 7도움을 기록하며 팀의 공격에 도우미 역할을 톡톡히 하였다. 잉글랜드 FA컵에서는 왓포드에 4강에서 아쉽게 패하며 결승전 문턱에서 넘어졌지만 ‘리그 7위’와 ‘FA컵 4강 진출’이라는 성적은 성공적으로 보낸 시즌이라 할 수 있었다.

이제는 다크호스를 넘어 빅6에 도전하는 레스터와 울버햄튼이다. 여름 이적 시장에서의 보강도 확실하게 진행했고, 두 팀 모두 이번 시즌을 앞두고 ‘1000억’이 넘는 돈을 지출했다.

먼저 레스터는 수비의 주축인 해리 매과이어의 이탈이 있지만, 지난 시즌 임대생인 ‘로저스의 황태자’ 유리 틸레만스를 4,450만 파운드(약 609억 원)에 완전영입 하였으며 ‘뉴캐슬의 에이스’ 아요세 페레스를 3,000만 파운드(약 439억 원)에 영입했다. 페레스의 영입은 바디의 부담을 덜어줄 것으로 예상된다.

울버햄튼은 핵심 선수들의 이탈을 막는 동시에 전 포지션에서 보강을 진행했다. 공격진에서는 AC밀란 출신 파트리크 쿠르토네를 1,670만 파운드(약 246억 원), 중원에서는 페드루 네투를 1,700만 파운드(약 249억 원), 브루누 조르당 영입에 853만 파운드(약 125억 원)를 지출했고, 수비진에서는 헤수스 바예호를 임대했다. 선수 명단을 보면 빅 클럽에서의 영입과 지난 시즌 좋은 활약을 펼쳤던 ‘임대생’ 히메네스와 덴동커를 완전 영입하며 짜임새 있는 스쿼드를 갖췄다.

경기는 매우 치열할 전망이다. 소셜 스포츠 적중게임 ‘스포라이브’에 따르면 레스터는 프리시즌 5전 5승을 기록했다. 단 한 번의 패배가 없었고, 최근에는 지난 시즌 세리에A 3위 팀인 아틀란타를 상대로 2-1 승리를 거두면서 개막전을 앞두고 자신감이 차있는 상태다.

울버햄튼도 시즌을 앞두고 좋은 분위기다. 유로파리그에 진출한 울버햄튼은 2차 예선에서 크루세이더스를 합계 6-1로 압도적인 승리를 거두며 3차 예선에 진출했다. 이후 3차 예선 1차전에서는 퓨닉을 상대로 4-0 완승을 거뒀다. 또한, ‘프리미어리그 아시아 트로피’ 대회에서 우승 후보 맨체스터 시티를 승부차기 접전 끝에 제압하면서 EPL 상위권과의 경쟁력도 입증했다. 전력 누출이 없고, 포지션 별로 알차게 보강한 울버햄튼의 행보가 무서운 이유다. 더불어 최근 유로파 예선에서 보여주는 화력은 레스터를 압도할 것으로 예상되고, 이런 이유로 울버햄튼의 우세가 전망된다.

글=스포라이브 기자단 '스포터 1기' 박지원

사진=게티이미지, 스포라이브 데이터 센터

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